36专利申请十大应用策略之二:外围专利策略

外围专利战略是指专利申请人围绕自己或他人的基本专利,及时开发外围技术并申请专利的策略。

外围专利战略,又称专利网络战略,有两个方面。一是专利申请人围绕基本专利申请大量外围专利,形成专利网络。他们利用这些外围专利进一步覆盖技术领域,防御他人对其基础专利的攻击,并程度地保护核心技术,以保持其垄断地位。比如海尔洗衣机从核心技术到外围技术的周全保护就实现了这一点。过去,每年夏天,人们开始用手洗衣服,而不是用洗衣机。洗衣机的销售处于淡季。为什么?通过调查,海尔发现大城市的消费习惯是几乎每天都洗衣服。每天用大洗衣机洗少量的衣服会造成水和能源的浪费。针对这种潜在的市场需求,海尔推出了一款1.5公斤重的“小神童即洗”洗衣机,可以分三级调节水位。这件衬衫甚至可以用洗衣机洗。此前海尔已将6项新技术有效地应用于该产品的内部设计中,为保护新技术,海尔公司在内部共申请了12项专利“小神童即洗”洗衣机后来推出了9代产品(9款换代产品),从自动型、全自动型、电脑型、透明窗式,每一代产品都形成了全面的专利保护,共获得**专利20多项,形成核心专利和外围专利的完整保护梯度。产品投放市场后,受到消费者的欢迎,具有很大的市场效益。由于全面、严格的专利保护,专利侵权和技术模仿问题不多见,从而在国内微型洗衣机市场占据的市场份额,确保市场效益化。二是围绕他人的基本专利,开发相应的应用技术,申请专利,形成围绕他人基本专利的专利网络,利用外围专利对抗他人的基本专利。这是变被动为主动,突破竞争对手基本专利“封锁”的有效策略。

外围专利是指专利局根据申请人提出的专利申请,围绕支持基本专利技术的外围技术的发展而授予的专利。外围专利作为一种专利权,与基本专利具有同等的法律效力,也可以在专利权范围内产生合法的垄断效应。因此,外围专利可以在法律层面与基础专利相抗衡。

这里所谓外围技术,是指基础专利的部分改进,或者基本专利实施所需的配套技术,或者是在基础专利新功能和新用途开发后获得的技术。因此,外围专利通常是基础专利的后续专利,而基本专利的时间往往是在基本专利之后。众所周知,专利权是一种有限的选择权。当法定期限届满时,专利权将失去效力。采用外围专利策略,即使基本专利的法定期限届满,外围专利由于外围专利的有效性,仍可以享有技术专有权。因此,外围专利具有适当延长基本专利有效期的功能。

专利制度具有技术确定性的特点,即专利权本身就是为特定的技术解决方案授权的,不保护技术解决方案的延伸。专利法规定的一性原则规定,“发明或者实用新型的申请限于一项发明或者实用新型”,重大技术发明的实施可以涉及多个方面或领域,而且,不可能将所有扩展技术和技术的使用纳入专利申请。这就决定了一项基本专利的实施需要外围专利的支持,才能充分发挥基础专利技术垄断的作用。例如,美国飞利浦石油公司在获得耐热性优异的热塑性树脂聚苯硫醚基本专利后,不断改进,从制造、申请到加工获得了300多项外围技术专利。因此,虽然基本专利于1984年11月到期,但此后大量外围专利仍有效,使基本专利能够继续得到有效保护。